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又到了选择美国大学的时候(一)
学生情况
又到了选择美国大学的时候(一)
年复一年,又到了选择美国大学的时候了。这个时候不是选择申请哪一所美国大学,而是收到了几个录取通知书,要选择就读哪一所大学。当然,麻烦是这些著名大学之间各有各的特点,各有所长,没有一个明确的尺度来衡量长短。更何况,中国的学生和家长又没有参观过这些美国大学,只能凭文字介绍和网站来判断高下。这恐怕比选择申报那些美国大学更加令人犯难。既是是我,一个专业研究美国大学和美国大学申请的人,也是尽量回避回答这个问题。因为,这个问题往往是没有正确的答案。可是每天,我又不得不回答家长或是同学们的电话,询问同一个问题:“您说,我该去哪一所呀?” 

在中国,人们比较喜欢对模糊的问题给出一个“科学”的答案。例如一些政治人物喜欢死时弄个盖棺定论:三七开,四六开的。活着时,喜欢玩弄几个名词:什么初级阶段理论、什么代表理论、什么什么观。都是些没有严格定义的望文生义的说法,至于这些美丽名词之下所代表的涵义,到也没有什么人在意。大学之间的比较也是如此:各种大学排名、专业排名、地理位置等等因素便成了一些考虑和衡量的标准。参考的因素和加权非常复杂,使这个问题变成了一个非线性的偏微分方程-无唯一解。可是家长和学生还是乐此不疲地讨论直至逼近截止日期,不得不作出一个选择。 

在美国,对于这样的问题,人们往往不追求一个一致的答案。而是把问题简单化:一是由学生和家长参观所申报的大学:与学校招生人员座谈、与学生交流、甚至到教师上课、食堂吃饭;二是把就决定读哪一所大学的权力交给学生自己:毕竟四年的大学时光是由学生来经历、四年学业由学生来承受、四年后的生活工作也是由学生来面对。孩子大了,要有独立的生活了,家长的义务和责任也要结束了。为什么不早点儿让孩子自己来掌握他们自己的命运呢? 

我实在是不愿意告诉学生或家长应该就读哪一所著名大学。因为,我不是算命先生,根本是无法预测到每位学生在各个大学未来的情况。所以,我只好从我个人的角度介绍一些美国大学的情况供大家参考。类似的问题,我在《到美国上大学》和《TOP100美国大学》中都有比较详细的讨论。 

著名大学与排名:说起,美国著名大学人们当然会想到哈佛、耶鲁、及普林斯顿等著名大学,好象这些大学的排名是金科御律,无法动摇。其实,五年前我就遇到一位华裔女孩放弃了哈佛去了宾西法尼亚大学;四年前另一位黑人男孩放弃了哈佛去了思丹福。在一定的范畴之内,排名意义没有那么大。这和中国优秀学生非得去清华和北大才算优秀完全不同。美国更讲究自己对未来的把握,而不是光靠大学的名牌来添砖加瓦。其实,美国TOP20大学真是各有各的风采。就是美国的 TOP50也往往是在世界范畴内各领风骚,独占鳌头,小看不得。例如:排名30多的乔治理工学院(Georgia Institute of Technology)和名列前茅的麻省理工学院(MIT)在许多工程领域各有胜负,在世界上也是屈指可数。另外,排名20多的卡内基-美隆大学(Carnegie-Mellon University )与密西根大学-安那堡(University of Michigan at Ann Arbor)在许多领域也是世界的骄娇者。所以,排名是相对的,不是绝对的。也许排名只在申请、入学的某个阶段有意义。 

城市与荒郊野岭:据说,由于美国的许多大学地处荒郊野岭,除了自己大学的几万人,周围都是农田和牧场,所以大学里酗酒吸烟很成风气。其实,爱玩本是年轻人的专利。城市周边的大学也不例外。不过,城市周边的大学新移民比较多,文化更加趋于多元,份围更自由一些。乡村里的大学更加地道的美国本土,文化比较单纯。学习的环境也许会更加理想。至少,在乡村学习地道的美国文化和语言是没有问题的。至于思想性和自由度也许大城市有些优点。另外,大城市的交通方便、平时费用高,置身于具体安排的环境下,这些优缺点可能会影响到人的感受,从而硬影响到人的取舍。光是凭语言来说教可能会以偏盖全。 

综合大学与文理学院:综合大学是美国大学的主力军。每所大学包括许多小的学院。和综合大学相反,文理学院是每年招收几十到几百人的小学校,而且专业划分不全,只有本科的大学。但是,TOP文理学院非常有名。在美国TOP文理学院和TOP综合大学一样受到追捧。学校小,老师多,班级就小。老师不做科研,教学更用心。学校小,资源集中,学生受到比较多的训练。相反,综合大学人多,资源分配不均。学生多,班级大,老师与学生见面机会少。老师忙于科研,与学生沟通也难。但是,大学校整体资源多,学生有参与科研的等小学校没有的机会。综合大学适合与自理能力强的学生。文理学院适合于老实的希望将来读研究生的中国学生。 

私立与州立大学:几乎所有著名综合大学和著名文理学院多是私立的。州立的大学由于经费来源于州政府的财政,在二战后,美国经济腾飞,州立大学发展非常迅猛。现在绝大多数本科生上万的综合大学都是州立大学。州立大学的生源多是本州居民,以中产阶级子女为主,人数多素质就不好保证。私立大学学费要贵出一万美元,多是富家子弟。人数少,生源质量和教学会更有保障。但是,除了MIT等少数著名私立大学外,著名的理工科大学中,州立大学为数不少。 

专业与就业:现在什么专业好就业是个难回答的问题。什么专业四年后好就业就更难回答。我总是认为,自己喜欢的专业才是最好的专业。无论是在中国还是在美国,年轻一代生存都不是问题。他们的成功在于个性的解放,只有从事自己喜欢的工作才是理想的工作。那么,在大学时期如果有机会就要试着寻找自己喜欢的专业,将来才有可能从事自己喜欢的工作。 

信息与互联网:互联网的成熟标志着信息革命的结束。今天不是信息少,而是过多。以往过少的信息就需要专业的人士来提供信息咨询。可是今天过多的信息,也是需要专业的人士来提供咨询。只是咨询的深度和范畴会有所不同。一般中国的家长与学生一起查阅大量的信息,然后自己做出分析,详详细细地比较各个大学的优缺点。这绝对是个好事。只是太多的信息实在是让人招架不住。 

百闻不如一见:最好的办法还是眼见为实,到美国去实践一番最好。一位同学2月份就全家三口去美国转了一圈,参观了一些美国的大学。回来信心满满,再也没有什么好争议的了,因为学生已经在心目中排除了一些学校,也肯定了几所学校。配合大量的信息阅读,加上实地考察应该是最为理想的选择大学方法。